Objetivo Premier League

Hoy comienza una nueva fase de Playoffs para determinar el tercer ascenso a la Premier League 2018-2019. Lucharán por esa plaza: Derby County, Fulham, Aston Villa y Middlesbrough. Todos con pasado reciente en la elite del fútbol inglés, pero con distintos presentes e historias.

 

Desde la implementación del sistema de Playoffs, en 1987, el que más veces logró disputarlo fue Preston North End, consiguiendo el objetivo en apenas una ocasión. En los primeros años, era para determinar un cuarto descenso. El equipo de la First Division que finalizaba en el puesto 19 (sobre 22), disputaba la eliminatoria con los 3°, 4° y 5° de la Second Division. Duró poco ese formato, para pasar al actual: del tercero al sexto, se juegan semifinales de ida y vuelta con final a único partido en Wembley. En esta edición, Derby County se medirá con Fulham y Middlesbrough frente a Aston Villa.

Pero siguiendo con la historia, el máximo candidato, si lo determinamos por historia y experiencia en Playoffs, apunta a ser Derby County. Seis participaciones en total, logrando el ascenso en 2007, cuando derrotó a West Bromwich Albion. Las restantes fueron en 2016, 2005 y 1992 (afuera en semifinales), mientras que en 2014 y 1994 fueron derrotados en la final. Este año lograron ingresar por la ventana, en el sexto puesto con 75 unidades, 2 por encima de Preston North End. Cuentan con el máximo goleador de la Championship, Matej Vydra. El mediocampista checo marcó 21 tantos en 40 cotejos. El récord en esta temporada contra los otros tres equipos que comparten la eliminatoria es de 2 ganados, dos empatados y dos perdidos. Lamentablemente, al único que los Rams no pudieron batir fue a Fulham, su rival de hoy.

Y si hablamos de los Cottagers, hay que mencionar su único antecedente en esta instancia. Será su segunda participación consecutiva, puesto que el año pasado se quedaron en semifinales, en manos de Reading. Tras el descenso en 2014 a Championship, son novatos en esta materia. Sin embargo, cuentan con figuras de la talla de equipos de Premier League, además de la gran aparición de la temporada en el fútbol inglés: Ryan Sessegnon. El joven es uno de los mejores talentos de los últimos tiempos y tendrá la oportunidad de demostrar toda su calidad en este momento preponderante. Para Fulham disputar los Playoffs será un camino tedioso, puesto que tuvieron la gran chance de ascender directamente, pero tropezaron y Cardiff City les arrebató el sueño. Finalizaron terceros con 88 puntos. El récord contra los otros tres competidores lo pone como favorito, tres victorias, dos empates y sólo una derrota (ante Aston Villa).

Aston Villa podría ser el apuntado por ser el que más historia posee en la elite. Es el único debutante en esta fase de eliminación e intentará imponer su peso para volver a la categoría que realmente pertenece. Albert Adomah es su principal carta ofensiva y máximo goleador con 15 anotaciones. Los villanos ostentan un récord negativo en esta temporada contra los otros tres equipos. Dos victorias, un empate y tres derrotas. Un panorama poco alentador, pero cuenta con el histórico y emblemático defensor de la Selección inglesa, John Terry; un especialista en pelota parada como Robert Snodgrass y el joven canterano, Jack Grealish. Los Villanos finalizaron 4tos con 83 unidades y por eso su rival será Middlesbrough.

Por último, el Boro es un viejo zorro de estas instancias. La disputaron en tres ocasiones, quedando afuera en 2015 y 1991, pero vencieron a Chelsea en 1998, catapultándolos a la Second Division. Nadie apuesta mucho por ellos, pero cuentan con sus propias armas. El prolífico delantero congoleño, Britt Assombalonga, es el máximo goleador con 15 tantos. El récord de 2-1-3 ante los otros tres equipos, no es precisamente un envión anímico. Pero ya están en la lucha y no tienen nada que perder. Saben cómo jugar estas fases e intentarán romper con los pronósticos.

En definitiva, hoy será el primer turno. Derby County recibirá a Fulham, inaugurando los Playoffs de la temporada 2017-18 y mañana Middlesbrough se enfrentará en su casa al Aston Villa. Todos son candidatos, cualquiera encajaría sin dificultades en la Premier League y todos supieron algún día tener su época de gloria en la elite del fútbol inglés. Es fútbol y cualquier cosa puede ocurrir, sólo resta disfrutar de otra entrega de la mejor segunda división del mundo.