Luton v Millwall, FA CUP 35 años después

Antes que la First Division fuera Premier con los nuevos contratos de TV, que llegaran los tiempos de «Fergie» y antes que se reformaran los vetustos estadios del futbol profesional inglés, un equipo como el Luton Town – al norte de Londres – jugaba en la máxima categoría y otro como el Millwall – en el sur de Londres – malvivía en la Third Division. Eran tiempo duros para la clase trabajadora británica, con una política económica neoliberal liderada por Margaret Thatcher que cambiaba de forma brusca las estructuras de un estado cimentado en las comunidades locales como medio de desarrollo e integración social de las personas. Los grupos de hooligans causaban temor allí por donde pasaban o acudían, ya fueran calles, bares, trenes o estadios. En éstos últimos, las masas se acumulaban sin control en grandes partidos creando situaciones de riesgo y peligro tal como años mas tarde sucedió en la catástrofe humana de Hillsborough.

El 13 de marzo de 1985, en sexta ronda de la FA CUP, enfrentaba a dos equipos sin rivalidad previa. El Luton era equipo de primera, desde su ascenso en 1982 y disfrutaba en ese momento del segundo lugar en la máxima competición, preparando un equipo que haría historia ganando la Copa de la Liga dos temporadas mas tarde. El Millwall era tercero en tercera divisón, y haría una gran temporada hasta el punto que conseguiría el ascenso a segunda en un equipo con viejas glorias como John Fashanu.

Ese miércoles, en Kenilworth Road, incluso antes de iniciarse el partido se mascaba una tragedia. El fondo de los seguidores del sur de Londres estaba abarrotado con un tumulto de gente que ponía en peligro la integridad de cualquiera, mas aún cuando el terreno de juego separaba a los seguidores mediante vallas. Ya en el calentamiento, los jugadores tuvieron qe volver rápidamente a los vestuarios debido a los lanzamientos de sillas al césped por los seguidores del Millwall. Aunque el partido tuvo varias interrupciones por invasión de campo y altercados, consiguió finalizar con victoria para el Luton por 1-0. Una vez el árbtiro declaró la finalización del encuentro, la violencia se desató de forma lamentable dando una imagen de lo que acontecia en el deporte a nivel social.

El próximo sábado 16 de febrero, casi 28 años después, ambos equipos se enfrentarán de nuevo en Kenilworth Road en un estadio que fue remodelado a raíz de los tristes acontecimientos. Desde entonces, ambos equipos han tenido trayectorias mas bien decadentes en general, aunque con temporadas que también han dado a sus aficiones momentosde gloria. El Millwall es un histórico de la segunda división, mientras el Luton intenta recuperar el tiempo perdido en ligas consideradas como no oficiales en Inglaterra.

El Millwall, un equipo modesto  fundado por estibadores escoceses y residente en Bermondsey – al sur del rio Thamesis -, esa temporada llego a eliminar a cinco equipos de la FA CUP hasta llegar al partido de Kenilworth Road.Primero cayeron equipos de ligas inferiores como el Weymouth y el Enfield Town. En tercera ronda tuvieron que jugar y ganaron por 1-2 un replay en el campo del Crystal Palace -Second Division-, después de haber empatado 1-1 en The Den.En cuarta ronda parecía que la aventura de los “Lions” en la FA CUP se había acabado porque les tocó el Chelsea de primera división en el mítico Stamford Bridge, pero el Millwall sorprendió a todos y ganó 2-3 con dos goles de Steve Lovell y uno de John Fashanu.El 19 de febrero de 1985, el Millwall volvía a eliminar a un equipo de primera división. En este caso fue el Leicester City y el partido acabó con un 2-0 goles de nuevo de Fashanu y Alan McLeary.

El entrenador del Millwall de esa temporada era George Graham, un ex jugador internacional escocés que vivió sus temporadas de gloria como jugador en el Arsenal donde llegó a jugar 227 partidos marcando 60 goles.Graham estuvo como entrenador en el Millwall hasta la temporada 1985-86, donde marchó y estuvo nueve años entrenando a los “Gunners”. Posteriormente fue el manager del Leeds y del Tottenham.

El Millwall acabó segundo en la Third Division, con 90 puntos por detrás del Bradford City, ascendiendo de categoría. Destacar los 27 goles de esa temporada de Steve Lovell y los 14 de Dean Neal. Aunque el gran héroe de esa temporada fue el portero del equipo Paul Sansones. La temporada siguiente (85-86) el Millwall acabó noveno en la Second División, quedando eliminado en la FA CUP por el Southampton en la quinta ronda. Destacar otra vez los 19 goles de Steve Lovell.

En la 86-87, temporada anterior al primer ascenso de la historia del Millwall, los “Lions” quedaron decimosextos en la Second Division. Era la primera temporada que se sentaba en el banquillo el también escocés John Docherty. Ese año entre todos los jugadores sobresalió  un jovencísimo Teddy Sheringam que con tan solo 20 años se puso el equipo a la espalda, convirtiéndose en el máximo goleador con 16 goles. El delantero que acabó jugando 51 partidos con la selección inglesa, había debutado en el primer equipo del Millwall con tan solo 17 años. Después de dos temporadas en The Den, jugó un año tan solo entre el Aldershot FC y en el equipo sueco del Djurgårdens IF, hasta que volvió a su casa en la temporada 85-86 donde estuvo hasta 1991. La exitosa carrera de Teddy como jugador de equipos como el Tottenham, West Ham o Manchester United es ya bien sabida por los aficionados.

Hasta que llegó la temporada más gloriosa del Millwall. Los “Lions” ganaron la Second Division con 82 puntos gracias en gran parte a los 24 goles de Sheringham y los 23 de Tony Cascarino. El internacional irlandés, había llegado esa temporada al Millwall donde estuvo hasta 1990. Cascarino había cumplido un sueño al fichar por los “Lions” del cual era un fiel seguidor desde pequeño. El Millwall basó su ascenso a un demoledor final en donde gano los últimos 7 de los 8 partidos que disputó. El ascenso definitivo del Millwall llegó el 2 de mayo de 1988 cuando un gol de penalti en el minuto 11 de Kevin O’Callaghan, daba al equipo londinense la página más mágica de su historia después de 103 años.

Por su parte el Luton Town actualmente lleva una temporada buena en Conference National primera división no profesional del futbol inglés– , acercándose a los puestos de playoff para promocionar a League Two, pero donde está realizando su mejor papel es en la FA Cup.Comenzó derrotando al Nuneaton en un doble partido por 1-1 y 2-0 mientras que en la siguiente ronda se cargó al Dorchester por 2-1. Ya en los 32avos de final se encontro a un ex Premier League como es el Wolverhampton Wanderers y logró pasar de ronda gracias al gran partido del galés Alex Lawless.Pero donde más brilló fue en Carrow Road. Allí el Norwich no fue capar de anotarle ni un sólo gol y los ‘Hatters’ lograron anotar el gol decisivo para pasar a octavos gracias a Scott Rendell en el minuto 80. Aquí fue donde hizo historia ya que ha sido el primer equipo de la NonLeague en derrotar a todo un Premier League.

En la historia del club ha tenido grandes momentos con jugadores muy conocidos.En la temporada 82-83 el conocidisimo jugador Radomir Antic consiguió la salvación después de ascender esa temporada a la máxima categoría con un gol en el último minuto frente al Manchester City en Maine Road.

Al final de la  temporada 86-87 el club logró situarse en la máxima posición en la First Divisón hasta la fecha conseguida y fue la de séptimo. En esa misma campaña logró ganar la Football League Cup hoy conocida como Capital One Cup al Arsenal por 3-2. Abrió el marcador Brian Stein a los 13 minutos de partido. Ya en la segunda parte el conjunto visitante remontó el partido con goles de Martin Hayes y Alan Smith pero en apenas 8 minutos logró darle la vuelta al encuentro con goles de Danny Wilson en el 82′ y Brian Stein en el 90′. En la 88-89 logró alcanzar de nuevo la final pero esta vez perdió por 3-1 frente al Nottingham Forest.

En la temporada 91-92 el Luton terminó por descender de la First Division y en apenas cuatro años descendió hasta la tercera división o lo que sería ahora la League One. El club en la temporada 02-03 logra de la mano de Joe Kinnear el ascenso en su primera temporada en el club. El propietario John Gurney al final de esa temporada llegó para quedarse con el equipo y lo primero que hizo fue dar por finalizado el contrato del entrenador que les llevó al ascenso y firmó a Mike Newell.

Con el mismo entrenador logró el ascenso a la Championship en la temporada 04-05 y temporadas más adelante tuvo muchos problemas económicos lo que le hizo perder en apenas 3 años 30 puntos debido a sus problemas de dirección y administración. Pero después de tantos puntos quitados el club supo rehacerse de aquello y logró ganar la Football League Trophy más conocida hoy en día como Johnstone’s Paint Trophy por primera vez en su historia por 3-2 frente al Scunthorpe United con goles de Martin en el 32′, Craddock en el 70′ y ya en los minutos finales Gnakpa logró el trofeo para los ‘Hatters‘.

En la 09-10 descendió hasta la Conference National, actualmente conocida como Blue Square Premier, y ya no ha logrado ascender desde entonces aunque ha estado muy cerca de hacerlo ya que ha logrado por tres veces consecutivas entrar en los playoffs y caer derrotado.

Ambos equipos volveran a verse las caras en un ya remodelado Kenilworth Road , y ambos saldrán a dar un paso adelante en su exitosa participación en la FA CUP de esta edición. Será sin dunda una de las eliminatorias con mas morbo, esperando eso si, que no se repitan los famosos y deplorables altercados que situaron a ambos equipos en la memoria de cualquier aficionado al fútbol inglés.